mayo 30, 2024

Los científicos observaron a un orangután macho salvaje frotando repetidamente hojas masticadas de una planta medicinal en una herida facial en una reserva forestal de Indonesia.

Fue la primera observación conocida de un animal salvaje usando una planta para curar una herida, y agrega evidencia de que los humanos no son los únicos que usan plantas con fines medicinales.

El orangután macho, Rakus, vive en el Parque Nacional Gunung Leuser en la isla de Sumatra y se cree que tiene alrededor de 35 años. Durante años, los investigadores han seguido a orangutanes como él en sus viajes por el bosque, abriéndose paso entre las copas de los árboles en busca de fruta para comer.

Los científicos del área de investigación Suaq Balimbing del parque notaron por primera vez una herida en su rostro el 25 de junio de 2022, cuando vieron que comenzaba su comportamiento de automedicación.

«Cuando me enteré, me emocioné mucho», dijo Isabelle Laumer, primatóloga del Instituto Max Planck para el Comportamiento Animal en Alemania, en parte porque los registros de animales que se acicalan son raros, especialmente cuando se trata de curar heridas. . Ella y sus colegas detallaron el descubrimiento en un estudio publicado el jueves en la revista Scientific Reports.

La planta utilizada por Rakus, conocida como akar kuning o raíz amarilla, también es utilizada por personas de todo el sudeste asiático para tratar la malaria, la diabetes y otras afecciones. Las investigaciones muestran que tiene propiedades antiinflamatorias y antibacterianas.

Los orangutanes rara vez comen la planta. Pero en este caso Rakus ingirió una pequeña cantidad y también cubrió la herida varias veces. Cinco días después de que se notara la herida, ésta se había cerrado y menos de un mes después “curó sin signos de infección”, dijo el Dr. Laumer.

Michael Huffman, profesor visitante en el Instituto de Medicina Tropical de la Universidad de Nagasaki en Japón, que no participó en el estudio, dijo: «Este es, hasta donde yo sé, el primer estudio publicado que demuestra que un animal usa una planta con propiedades biomédicas conocidas para tratar una herida”.

Se ha observado que antiguamente los primates parecían curar las heridas, pero no con plantas. Se vio a un grupo de más de dos docenas de chimpancés en Gabón, África central, masticando y aplicando insectos voladores en sus heridas, dijo Simone Pika, experta en cognición animal de la Universidad de Osnabrück en Alemania, quien documentó la observación.

Se ha descubierto que los orangutanes usan plantas medicinales de una manera diferente: en 2017, los científicos informaron que seis orangutanes de Borneo se frotaron las hojas masticadas de un arbusto con propiedades antiinflamatorias y analgésicas en piernas y brazos, probablemente para calmar los músculos doloridos.

«Los patrones generales de aplicación son similares, lo que es bueno para nuestra comprensión de la propensión de la especie a este tipo de comportamiento farmacológico», dijo el Dr. Huffman.

Los ejemplos de automedicación en primates siguen siendo raros y su comportamiento no se comprende completamente. Se sabe que los chimpancés, bonobos, gorilas y gibones de manos blancas comen ocasionalmente hojas enteras y ásperas, presumiblemente para ayudarlos a expulsar parásitos. El Dr. Huffman y otros también han visto chimpancés masticar la médula amarga de una planta llamada Vernonia amygdalina para tratar infecciones por gusanos.

Pero este comportamiento no es exclusivo de los primates. Las civetas indias, un mamífero parecido a un gato, también tragan hojas enteras, lo más probable es que se deshagan de los gusanos. Varias aves adoptan un comportamiento extraño, llamado antismo, en el que frotan a las hormigas para ayudarlas a curar los ácaros de las plumas u otros parásitos. Cientos de especies de abejas también recolectan extractos de flores que previenen el crecimiento de hongos y bacterias en sus colonias, lo que podría considerarse una especie de automedicación preventiva o grupal.

El Dr. Laumer espera que el estudio de Rakus ayude a crear un mayor aprecio y deseo de proteger al orangután de Sumatra, una especie en peligro crítico de extinción. Incluso después de 30 años de estudiar en el parque, los investigadores están aprendiendo cosas nuevas.

Sólo en los últimos años, los científicos han demostrado que los orangutanes pueden resolver acertijos complejos, planificar el futuro, bromear entre sí y reírse, como los humanos.

«Hay muchas cosas que todavía no sabemos sobre estos monos», dijo.