junio 14, 2024

Eran poco más de las 4 de la tarde de un día laborable reciente, y Oscar Goodman, el abogado de la mafia convertido en alcalde de Las Vegas y luego animador cívico, estaba bebiendo quizás su primer Hizzoner del día.

La bebida, elaborada con ginebra Bombay Sapphire, más ginebra Bombay Sapphire y una rodaja de jalapeño, servida en una copa de martini grande, no es sólo el lubricante social favorito de Goodman. Es un homenaje a una versión descolorida de Las Vegas que pasó décadas celebrando y tratando de mantener viva.

Después de un sorbo del elixir difuso, Goodman se sentó en una mesa en Oscar’s Steakhouse, un restaurante de lujo en el centro de Las Vegas, donde le pagan para prestar su nombre y evocar sus días de apogeo representando a gánsteres como Meyer Lansky y Tony Spilotro, mirando desde el FBI y apareciendo como él mismo en películas como «Casino». Todavía interpreta bien el papel. Goodman, de 84 años, no tiene problemas para expresar opiniones abiertas sobre todo, desde graffiti hasta juegos de azar, prostitución y personas sin hogar.

Sin embargo, el Sr. Goodman es más que una reliquia «sólo en Las Vegas». Durante sus 12 años como alcalde, a partir de 1999, también ayudó a revivir el devastado centro de la ciudad, que hacía mucho tiempo había sido eclipsado por el Strip, unos kilómetros al sur. Sin embargo, una cosa que no logró mientras estuvo en el cargo fue convencer a las ligas deportivas más importantes de Estados Unidos para que establecieran un equipo en la Ciudad del Pecado. Por más que lo intentaron, las ligas no pudieron convencerse de que las conexiones de juego de la ciudad no eran una amenaza para la integridad de sus juegos.

Ese estigma desapareció en 2018, cuando la Corte Suprema anuló la ley federal que prohibía las apuestas deportivas fuera de Nevada. Las compuertas se han abierto e incluso la Liga Nacional de Fútbol Americano, que se había opuesto amargamente a Goodman, ahora considera a Las Vegas su hogar. Los Raiders comenzaron a jugar aquí en 2020 y desde entonces la ciudad ha sido sede del Pro Bowl y del draft de la liga.

El momento culminante llegará el 11 de febrero, cuando Las Vegas será la sede del Super Bowl LVIII entre los Kansas City Chiefs y los San Francisco 49ers.

Goodman lamenta no estar a cargo de la llegada de los deportes profesionales, incluidos los Golden Knights de la Liga Nacional de Hockey en 2017 y el anuncio del año pasado de que la Major League Baseball había dado permiso a los Oakland Athletics para mudarse a la ciudad. Pero sintió una emoción indirecta al ver a su esposa, Carolyn, quien lo sucedió en el cargo y sigue siendo alcaldesa de Las Vegas, asistir al corte de cinta.

“Uno quiere tener éxito en todo lo que intenta”, dijo Goodman sobre sus esfuerzos. “Pero mira, soy realista. No lo logré, pero tuve mucha suerte de que mi esposa pudiera hacer lo que yo no pude hacer».

Lo que hizo el señor Goodman fue decirle a cualquiera que quisiera escuchar que las ligas eran charlatanes hipócritas. Los deportes profesionales, dijo, se han beneficiado de los juegos de azar porque los fanáticos se interesan más en los juegos cuando ganan dinero con ellos. Les dijo a los comisionados de la liga preocupados por la influencia del juego en jugadores y entrenadores que Las Vegas era el lugar más seguro para apostar porque los casinos y las apuestas deportivas estaban altamente regulados.

«Era una broma», dijo Goodman sobre la resistencia de las ligas a la ciudad.

No llegó al deporte por casualidad. Según él mismo, apostará por cualquier cosa que se mueva, incluidas, al parecer, las cucarachas. Antes de pedir su bebida, le dijo a un visitante que había apostado a los dos perdedores (los Chiefs y los Detroit Lions) para cubrir la diferencia en los juegos de campeonato de conferencia de la NFL. (Ganó ambas apuestas.) Luego, Jonathan Jossel, que dirige el Hotel Plaza, la sede de Oscar’s Steakhouse, pasó por allí para darle al Sr. Goodman 150 dólares en efectivo, su parte del equipo ganador de fútbol de fantasía.

«No puedo arriesgarme a deberle un centavo a este hombre», bromeó el Sr. Jossel.

Bañado por los letreros de neón afuera del restaurante, Goodman dijo que reconoció cómo los Runnin’ Rebels de la Universidad de Nevada, Las Vegas, unieron a la ciudad cuando eran uno de los mejores equipos de baloncesto universitario masculino a finales de los 80 y principios de los 90. . Creía que Las Vegas necesitaba equipos deportivos profesionales no para impulsar la economía –como argumentan muchos alcaldes cuando intentan que los contribuyentes subsidien los estadios para los equipos– sino para generar entusiasmo y señalar que Las Vegas era una ciudad de clase mundial.

«La verdad es que él realmente tiene una visión», dijo Carolyn Goodman sobre el impulso de su marido para atraer un equipo. “Sé que fue en parte egoísta porque le encantan los deportes y obviamente le encanta apostar. La forma en que apoyó nuestro romance durante la universidad fue jugando al póquer.

Goodman, que no tuvo miedo de usar la palabra «golpe» cuando era alcalde y, en homenaje a una escena particularmente memorable de «El Padrino», todavía conserva una cabeza de caballo de plástico en su oficina, fue un raro legislador dispuesto a Recordemos la rígida oposición de las ligas a los juegos de azar deportivos. Señalaría, con razón, que algunos propietarios de equipos alguna vez fueron casas de apuestas y que se apostaban miles de millones de dólares en los partidos.

«Hay esa hipocresía, y Goodman ciertamente la entendió», dijo John L. Smith, periodista de Nevada desde hace mucho tiempo y autor de «Of Rats and Men: Oscar Goodman’s Life From Mob Mouthpiece to Mayor of Las Vegas».

«Tiene cierta anarquía», añadió Smith. «Él lo ve y quiere romperlo».

Goodman recorrió las ligas con su estilo extravagante. Se sentaba en la cancha en los partidos de baloncesto con una corista en cada brazo. Reprendió públicamente al entonces comisionado de la NFL, Paul Tagliabue, después de que bloqueó la publicidad televisiva de Las Vegas durante el Super Bowl en 2003. Goodman asistió a las reuniones invernales de las Grandes Ligas de Béisbol con coristas y una copa de martini, abrazando al ex Los Ángeles. El manager de los Angeles Dodgers, Tommy Lasorda, y otras luminarias del béisbol decían a los periodistas que Las Vegas estaba lista para un equipo.

Las ligas no quedaron impresionadas. Goodman recordó cómo en 1999 visitó las oficinas de la Asociación Nacional de Baloncesto en Nueva York y David Stern, que era el comisionado, le dijo que Las Vegas tendría un equipo de baloncesto sólo sobre su cadáver.

“Básicamente, terminamos, como todo lo demás en mi vida, en una pelea”, dijo Goodman. «Le dije: ‘Quiere saber algo, comisario: antes de ser alcalde, representé a mafiosos famosos y podía organizar todo esto'».

Todas estas disputas parecen ahora historia antigua, mientras los comerciales de juegos de apuestas se reproducen en la televisión durante las transmisiones de los juegos, los fanáticos apuestan usando aplicaciones de teléfonos celulares y Las Vegas se prepara para albergar el evento deportivo más famoso del país.

Como primer novio de Las Vegas, el Sr. Goodman podría fácilmente conseguir un asiento en un palco de lujo en el Allegiant Stadium, donde se jugará el Super Bowl. Pero después de años de luchar en las ligas, no está interesado en luchar contra el tráfico para codearse con las mismas personas que lo atacaron. En lugar de eso, mirará hacia su sala de estar con su familia y una amplia provisión de ginebra Bombay Sapphire.

Si el dueño de los Raiders, «Mark Davis, me llamara y me dijera: ‘Por favor, siéntate conmigo’, no iría», dijo Goodman. “Me encanta estar en casa con mi esposa y los niños vienen a visitarme. Soy el chico más feliz del mundo. Me emborracho y veo a 44 jugadores en el campo al mismo tiempo. Quiero decir, es mi día favorito del año.